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La Empatía

La Empatía

La empatía es la capacidad de poder experimentar el mundo como lo está haciendo otra persona … o dicho de otra manera, es poder “ponerse en los zapatos del otro”. Con “experimentar” me refiero a poder entender lo que el otro puede estar sintiendo y/o pensando sobre determinada situación.

Y es que los estudios realizados desde la neurología confirman la existencia de dos “sistemas” de empatía, el emocional y el cognitivo:

(a) el sistema emocional permitiría “sentir lo que el otro puede estar sintiendo”. Incluye la capacidad de reconocer emociones en otras personas y el contagio emocional, entre otras. Parte de este sistema se desarrollaría evolutivamente más temprano, ya estando presente en bebés (las llamadas neuronas espejo), y filogenéticamente en individuos menos desarrollados, como las aves y los roedores.

(b) el sistema cognitivo permitiría “entender lo que la otra puede estar sintiendo”. Estaría conformado por funciones mentales superiores como la toma de perspectivas, la Teoría de la Mente (es decir, la capacidad de ser conscientes de los estados mentales propios y de los demás) y la imaginación. Este sistema se desarrollaría a medida de que el individuo crece (estaría presente en los niños y los adolescentes) mientras que filogenéticamente las habilidades de toma de perspectiva sólo estarían presentes en mamíferos más desarrollados como los grandes simios.

Ambos sistemas pueden trabajar a la par, pero conductualmente, evolutivamente y neuro-anatómicamente están disociados. Es decir, una persona podría, por ejemplo, empatizar a nivel “cognitivo”, pero no necesariamente a nivel “emocional”.

Hay experiencias similares (y relacionadas) con la empatía pero que se diferencian de ella. Es el caso de la simpatía y la compasión.

La simpatía implica reconocer la experiencia del otro, su sufrimiento por ejemplo, pero desde una distancia emocional…. en la empatía esta vivencia es además sentida. La empatía está altamente relacionada con la compasión, pero se diferencia en que la base de la empatía es poder entender y experimentar la vivencia de otra persona, en tanto que la compasión da un paso más… es trasladar esa experiencia al campo de la acción, ayudando al otro.

En otro post hablaremos con más detalle sobre la compasión.

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